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The influencers

LPC en la biblioteca | Octubre 20, 2007

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To be a truly famous scientist, you need to have a hit single. Einstein had E = mc2. Newton had the apple and gravity. Even the lesser rock-star scientists have one shining achievement for which they're known -- such as Niels Bohr's theory of the atom.

But there's another kind of scientist who never breaks through, usually because while his discovery is revolutionary it's also maddeningly hard to summarize in a simple sentence or two. He never produces a catchy hit single. He's more like a back-room influencer: his work inspires dozens of other innovators who absorb the idea, produce more easily comprehensible innovations and become more famous than their mentor could have dreamed. Find an influencer, and you'll find a deeply bitter man.

Esta es la crítica de Dark Hero of the Information Age, la biografía de Norbert Wiener que Basic Books publicó el año pasado y que me acabo de comprar por seis euritos en Scheltema. Wiener es, como sabrán si leen el resto de la crítica, el padre de la Cibernética, un campo fundamental para el desarrollo de disciplinas como, por ejemplo, la Inteligencia Artificial y la Teoría de la Información.

También me he comprado Fatal Atraction, sobre el desarrollo del magnetismo (de magia negra a disciplina científica) durante la Ilustración y, quizá más interesante, When Computers were human, una historia de lo que podría llamarse "los obreros del código", aquellos que podrían haberse hecho un nombre en los anales de la ciencia y que, por circunstancias, acabaron convertidos en calculadoras humanas para la gloria de otros. La abuela del autor fue una de ellos.

El libro es circular, como Anna Karenina: empieza con la llegada del cometa Halley en 1758 y los astrónomos franceses tratando de calcular su órbita y acaba con un UNIVAC calculando esa misma órbita en la repesca de1986. Por el camino, pasa por la revolución francesa, la máquina analítica, la Gran Depresión y los inicios de la era de la Información.

Y, finalmente, I bought Andy Warhol, el libro sobre el mercado del arte en el NY de los 80 que me ha recomendado mi amigo Javier. No corran a por él porque pronto estará en las librerías españolas; me ha dicho un pajarito que una nueva, flamante y desquiciada editorial lo va a traducir de inmediato.

Estoy contenta porque apenas he podido abrir un sólo libro desde que volví a Madrid. Y cuidado: Abada está reeditando las obras de Walter Benjamin. Una colección preciosa.



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Muy buena la crítica del primer libro.


Puesto por Niha a las Octubre 21, 2007 08:30 PM

Las ciencias de la información son tan recientes que todavía no han llegado ni al gran público ni a otros ámbitos fuera de las telecomunicaciones. También la historia de Claude Shannon y su tesis "A Symbolic Analysis of Relay and Switching Circuits" con 21 años es espectacular y ha tenido consecuencias en nuestra vida diaria enormes...

...por supuesto, yo soy teleco y por eso sé esas cosas :)


Puesto por hector a las Octubre 21, 2007 08:39 PM

puede sonar retrógrado, pero yo persisto en el asombro ante las primeras formulaciones del principio de inercia de ese genio llamado Galileo (para mí, el primer filósofo moderno). El libro de Koyré, pese a los años, sigue siendo bien instructivo respeto a cómo se fue forjando en la mente de Galileo esa idealización, experimentalmente inalcanzable, pero esencial para explicar la naturaleza.

Excelente blog, me tendrás por aquí más seguido.


Puesto por tuerten a las Octubre 22, 2007 01:24 AM

No entiendo cómo puedes leer tantos libros, mantener actualizado brillantemente este blog, escribir para un periódico, y sabe Dios cuántas cosas -seguramente bien hechas- más. Aunque me desconcierta un poco tu frase final "Estoy contenta porque apenas he podido abrir un sólo libro desde que volví a Madrid" Me lo expliques. ¿Qué cosas tan exhuberantemente hermosas pueden hacer que te alegres de no disfrutar de tus amantes libros? Eso sí, un saludo siempre.


Puesto por lanobil a las Octubre 22, 2007 04:23 PM

Cuál es la nueva y flamante editorial? Se puede saber=??


Puesto por aest a las Octubre 22, 2007 10:24 PM

Hay verdaderos genios y trabajadores intelectuales infatigables que se dedican a la ciencia sin lograr ese "hit single" que mencionas.Lo que sucede es que esos "hits" son verdaderos pináculos del conocimiento humano por debajo de los cuales hay muchísima obra sumamente importante pero que no llega al grueso público.El científico se esfuerza mucho más que el escritor pero éste apenas pone un huevo empieza a cacarear y levantar la quijada mientras que aquél,habiendo puesto muchos huevos no le queda sino la humildad del ilustre desconocido.Lo grande es que al científico esto no le importa demasiado.


Puesto por Lucho a las Octubre 24, 2007 02:40 AM

Lo del "hit single" no lo menciono yo, lo cito porque me parece una de las críticas más graciosas que he leído en mucho tiempo.

Una vez andaba yo haciendo el baile de los pajaritos porque iba a entrevistar a Stephen Wolfram y, cuando se lo conté a mi señor padre, me dijo con mucho desprecio: jamás te creas a un genio. Nadie que haya cambiado el mundo lo ha hecho solo. Y si, cuando llega la gloria, no la comparte con su equipo (y créeme, me dijo, siempre hay un equipo aunque no sea el suyo) no es un genio sino un caradura.

Después dijo cosas muy feas de Einstein pero eso ya no viene a cuento. Quiero decir que hay cosas peores que el hit y es la estrella solitaria.

Lo que me recuerda que, en unas horas, entrevisto a Naomi Klein. Se aceptan sugerencias ;-)


Puesto por marta a las Octubre 24, 2007 05:07 PM